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En busca de nuestros orígenes

Orígenes. El universo, la vida, los humanos. Carlos Briones, Alberto Fernández Soto, José María Bermúdez de Castro Editorial Crítica, Barcelona (2015), 520 p.

  • Enrique Viguera Mínguez

  • Área de Genética, Facultad de Ciencias Universidad de Málaga

Si algo ha llamado la atención a la humanidad son las cuestiones relativas al origen del universo, a la aparición de la vida y al origen de los humanos. Unas preguntas cruciales que van mucho más allá del ámbito de la ciencia. ¿Cómo surgió el universo a partir del vacío dando lugar al espacio, al tiempo, a la energía y a la propia materia? ¿Qué tipo de reacciones tuvieron lugar en la Tierra primitiva para que la vida emergiera a partir de compuestos químicos sencillos? ¿Ha podido emerger la vida en otros lugares del universo? ¿Cómo se produjo ese aumento de la complejidad para dar lugar a la aparición de organismos pluricelulares? Y, por supuesto, ¿cómo surgimos nosotros? La única especie que es capaz de utilizar el método científico para intentar responder a estas preguntas por medio del análisis y de la experimentación.

 

Orígenes es una acertada obra que viene a suplir la carencia de estos temas en los libros de texto. En realidad, se trata de tres libros en uno, obra de tres autores cada cual con un estilo propio. El cosmólogo Alberto Fernández Soto escribe sobre el Origen y evolución del universo. Carlos Briones Llorente es químico y nos habla sobre La química prebiótica y la emergencia de la vida. El paleoantropólogo José María Bermúdez de Castro Risueño diserta acerca de La aparición de la especie humana. Los tres son investigadores del CSIC, especialistas en sus disciplinas y con amplia trayectoria en el acercamiento de la ciencia a la sociedad. El libro viene prologado por Ricard Solé e incluye una generosa introducción y un estimulante epílogo.

 

El primer bloque, El universo, comienza con toda una cura de humildad: el 69% del universo se compone de una energía desconocida que llamamos “energía oscura”. De la materia restante, sólo comprendemos el 5%, el resto es “materia oscura”. Este inicio de la obra explica, a modo de recorrido histórico, los principios físicos que rigen el modelo de la Gran Explosión: expansión del universo, formación de partículas elementales, disminución de la temperatura, aparición de la gravedad y el eco de las ondas gravitacionales.

 

“La vida es química capaz de evolucionar”, así comienza el segundo bloque La vida. Hace 3.850 millones de años (Ma) acabó el bombardeo masivo de meteoritos y cometas en nuestro planeta. En sólo unos 400 Ma ya existía vida en la Tierra como indican algunos microfósiles de bacterias descubiertas en Australia o Sudáfrica. La química prebiótica intenta comprender estos primeros instantes en el que a partir de moléculas inorgánicas sencillas pudieron formarse los biopolímeros de los cuales surgirían los seres vivos. Carlos Briones explica con todo lujo de detalles las aproximaciones experimentales que llevan a cabo numerosos grupos de investigación para comprender cómo se produjo esta formación y selección de moléculas complejas, precursoras de las moléculas biológicas que conocemos hoy día. De “La química prebiótica” pasamos a “El modelo del Mundo RNA” y a continuación directamente a “Virus y viroides” y su consiguiente discusión acerca de qué es y qué no es un ser vivo. La comparación de los organismos actuales entre sí y con los fósiles de especies extintas constituye una aproximación complementaria al estudio del origen de la vida, del presente al pasado. El gran logro de este estudio fue la inferencia de que todos los organismos provenimos de un antepasado común, un organismo ancestral conocido como último ancestro común universal (LUCA). “La evolución de la vida” nos habla de los últimos 3.500 Ma de la historia de la Tierra, de la selección natural y del azar y el determinismo. De cómo a partir de LUCA aparecerían los tres grandes linajes celulares (Bacteria, Archaea y Eucarya) y cómo se generaría la biodiversidad que observamos hoy día. Un texto ameno y riguroso en el que el autor realiza un esfuerzo sintético para explicar el tránsito desde la aparición de moléculas complejas hasta la formación de organismos pluricelulares.

 

El tercer bloque de esta obra lo culmina José María Bermúdez de Castro, Premio Príncipe de Asturias 1997. Los humanos modernos formamos parte de esta diversidad y solo nosotros nos hacemos preguntas acerca del origen del universo, de la vida y de nosotros mismos. Comienza con el origen de los primates, de los primeros homínidos y la bipedación y continúa con la primera migración de los homininos fuera del continente africano a través del corredor levantino. Acaba con el origen de Homo sapiens y cómo tuvo lugar su crecimiento y desarrollo cerebral y una profusa descripción de todas las especies de hominidos que se extinguieron en el camino. Las más de 125 páginas dedicadas a comprender por qué somos la última especie de la genealogía humana denota la enorme capacidad divulgativa de Bermúdez de Castro.

 

Orígenes se complementa con ilustraciones originales para acabar con una bibliografía muy extensa y detallada. El Epílogo pone el broche de oro al viaje que hemos realizado de la mano de estos tres autores; desde los inicios, hace unos 13.800 Ma hasta la aparición de la mente humana.


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